L'importance de la persévérance mathématiquement démontrée [Opinion]

06/01/2018

Quand j’avais environ 8 ans, dans un cours complémentaire avancé de mathématiques, pour la toute première fois j’ai entendu la légende de l’échiquier de Sissa. Pour commencer, j’aimerais vous résumer cette histoire qui m’a longtemps passionné.

Vers 600 après Jésus Christ, le roi de l’Inde de l’époque voulait récompenser le sage Sissa pour avoir inventé le jeu d’échecs. Il laissa alors Sissa choisir une récompense. Au grand étonnement du roi, Sissa répondit: « Placez un grain de blé sur la première case d’un échiquier, deux grains sur la deuxième, quatre sur la troisième et ainsi de suite. Une fois ces 64 cases remplies, je ne prendrais que le nombre de grains sur l’échiquier. » Le roi éclata de rire, trouvant l’idée de Sissa complètement ridicule. Mais rapidement, le sourire se glaça sur ses lèvres… Seulement à la dixième case, un sac complet de blé était vidé. 1024, 2048, 4096… Le nombre de grains à mettre devenait astronomique. Il réalisa alors qu'il ne pouvait tenir sa promesse, car, en suivant le processus de doublement, l’échiquier ne pouvait être rempli, même avec toute la nourriture de l’Inde ou presque. En effet, pour remplir l’échiquier, il faut 2*64 grains du blé (soit 18 446 744 073 709 551 615 grains).

Bien entendu, à l’époque, je ne connaissais pas encore la fonction exponentielle, mais je ressentais déjà la puissante magie de cette sorte de calcul. Dans mon cœur, cette fonction qui se commence par une longue période d’accumulation et qui se termine par une explosion violente d’une force incomparable ajoute, selon moi, un charme particulier aux mathématiques.

Et maintenant, presque 10 ans plus tard, ayant eu l’honneur d’écrire ce texte sur la persévérance pour le Journal de l’Académie Saint-Louis, cette histoire m’est revenue en tête. Cela semblera peut-être froid ou trop rationnel, mais voici la signification de la persévérance pour moi : tout comme la fameuse courbe de la fonction exponentielle, au début, le résultat de nos efforts ne paraît vraiment, mais cette période plutôt ennuyeuse, cette longue attente souvent insupportable, est indispensable avant la fulgurante croissance de la courbe des résultats.

J’entends souvent dire que la différence majeure qui sépare les vainqueurs incontestés des perdants regrettables est leur différente capacité d’endurance face à la nuit interminable précédant le prochain lever du soleil. Chaque fois que je suis sur le point d’abandonner, je me convaincs que plus la noirceur me parait infernale, plus le prochain lever du soleil est proche. Et c’est cette conviction qui m’a toujours encouragé.

En fait, la vie a toujours prouvé qu’en étant capable de persévérer, tôt ou tard, on récolte ce que l’on mérite. Et surtout, qu’après les acclamations éphémères, on possédera un caractère endurant ineffaçable.

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